Felis catus: un agente causante de extinción

Posiblemente sea el animal, a parte de nuestra especie, con el que más nos tropecemos a lo largo del día. Para muchos de nosotros forma parte de nuestra vida diaria como mascota. Incluso no podemos dejar escapar un “Ooh…” o unas cuantas risas cuando nos deleitamos con los miles de millones de vídeos que encontramos en la red. Sin embargo, ¿conocéis el hecho de que los gatos son unos de los primeros agentes causantes de la extinción de muchas otras especies?

El gato doméstico (Felis silvestris catus) pertenece a la familia Felidae (de los félidos), la cual surgió durante el Mioceno hace unos 10-11 m.a, y actualmente se piensa que son originarios del norte de África o del oeste de Asia.

Felidae

En cuanto a su domesticación, se han llegado a plantear dos posibles hipótesis:

1) Se domesticaron por sí solos:
Durante el Neolítico, con la aparición de la agricultura, los cultivos y el almacenamiento de cereales, cebada, y trigo atraía a pequeños roedores. La abundancia de dichas presas atraía a su vez a los gatos, suponiendo a la larga un beneficio para el hombre.

2) Fueron directamente domesticados por el hombre.

Estos felinos pueden ser agrupados en tres categorías según dónde y cómo viven:

  • Gatos domésticos – Mascotas. Son gatos con dueños que tienen un hogar donde sus necesidades están cubiertas en la mayor medida posible.
  • Gatos callejeros – Son gatos que dependen de los recursos humanos, pero NO tienen dueño. Se encuentran alrededor de ciudades, pueblos y propiedades rurales.
  • Gatos asilvestrados (Feral cats) – Fueron gatos domésticos que ahora viven y se reproducen en la naturaleza. Son independientes del hombre.

Categorías

En esta entrada nos hemos querido centrar de manera especial en esta tercera categoría, los llamados feral cats y sus impactos en islas, ya que en ellas estos impactos son más graves debido a la particular biodiversidad que albergan, la endemicidad presente y la limitada extensión del territorio.

Las razones de la introducción de los gatos en las islas fueron, tradicionalmente, para proteger nuestro alimento de los roedores introducidos involuntariamente en el pasado por las embarcaciones y en pos de la conservación de la biodiversidad para el control de especies introducidas (como son los casos de las poblaciones de roedores y/o conejos). En cuanto a su distribución mundial, presentan una amplia distribución, debido a que se encuentran asociados a los seres humanos y han sido introducidos aproximadamente en unas 9.000 islas de las 179.000 de todo el mundo (alrededor de un 5%), siendo las más afectadas por estos felinos las Islas Galápagos en Ecuador, las Islas de Hawaii en Estados Unidos, algunas islas del mar Caribe y las Islas Canarias en España.

Mapa

Islas en las que se ha registrado el impacto de los gatos asilvestrados sobre los distintos grupos de vertebrados. Rojo, mamíferos; Verde, aves; Azul, reptiles. Departamento de Comunicación, CSIC ©.

En las islas, el gato se encuentra en los niveles más altos de la cadena trófica (top predator). Es un excelente depredador, un carnívoro generalista y oportunista. Cazan incluso cuando están bien alimentados. Sus principales presas son mamíferos, secundariamente aves y reptiles, anfibios e insectos (más frecuentes en latitudes más bajas y durante las estaciones cálidas).

Por todo ello, este felino ha sido considerado como una especie exótica invasora que puede llegar a generar importantes y serios problemas e impactos negativos como:

  • Reducción del tamaño poblacional de otras especies
    Han contribuido a la reducción del 8,2% de aves, mamíferos y reptiles catalogados en Peligro Crítico de Extinción por la UICN (Unión Internacional para la Conservación de la Naturaleza). Tienen impactos más grandes en las especies endémicas insulares, sobre todo en mamíferos (son más vulnerables), que en las especies continentales.
    Es el caso de los lagartos gigantes endémicos (Gallotia gomeranasimonyi) de La Gomera y El Hierro (Islas Canarias, España), dos de los reptiles más amenazados del planeta que solo habitan determinados acantilados de difícil acceso para estos depredadores.
  • Extinción
    En las islas, han contribuido al 13,9% de las extinciones globales de aves, mamíferos y reptiles (incluyendo especies extintas en la naturaleza, pero que se conservan en cautiverio como el chochín de Stephens Traversia lyalli o la tórtola de Socorro Zenayda graisoni) registrados por la Lista Roja de la UICN.
  • Transmisión de enfermedades
    Como toxoplasmosis (
    Toxoplasma gondii), bacterias (Pasteurella multocida) y virus.
  • Alteración de las interacciones en el ecosistema.

Dieta

Y ante todos estos impactos producidos por un lindo gatito… ¿podemos adoptar alguna medida de gestión?

  • La prevención mediante sistemas de protección como vallados permanentes, disuasión sonora, etc…
  • La erradicación mediante la caza, el trampeo, el veneno y/o el control biológico.
  • Y el control introduciendo y potenciando competidores-depredadores, estableciendo santuarios de gatos o controlando la fertilidad de los individuos mediante la esterilización.
  • Pero sobretodo, aumentar el conocimiento, la concienciación y sensibilización del problema que supone esta especie.

Gato

Adzrin bin Taib ©

En esta entrada nos hemos centrado principalmente en la problemática que generan los gatos asilvestrados (feral cats) en las islas donde han llegado a producir la extinción de hasta 175 taxones, pero también suponen un impacto en el continente, en particular en las zonas urbanas. Además, las medidas de gestión propuestas por actuales estudios siempre requieren tomar una serie de precauciones ya que algunas de ellas son en particular radicales.

Y ahora que conocéis todo esto y retomando las hipótesis tratadas al inicio, ¿pensáis que realmente los responsables son estos seres indiferentes de ojos inquietantes o la especie humana tiene demasiado que ver? Con esta entrada queremos concienciar sobre el problema y los graves impactos que puede acarrear una especie doméstica como el gato. Por eso, desde GNature os invitamos a todos aquellos que tengan como mascotas a estos pequeños felinos en lugares donde pueden campar a sus anchas como casas de campo, pueblos, etc… a tomar sencillas medidas de control que eviten perjudicar de cualquier forma negativa a la fauna silvestre de las cercanías.

Deja una respuesta

Introduce tus datos o haz clic en un icono para iniciar sesión:

Logo de WordPress.com

Estás comentando usando tu cuenta de WordPress.com. Salir /  Cambiar )

Imagen de Twitter

Estás comentando usando tu cuenta de Twitter. Salir /  Cambiar )

Foto de Facebook

Estás comentando usando tu cuenta de Facebook. Salir /  Cambiar )

Conectando a %s